Introduzione

Leucemia

La leucemia è un tumore delle cellule del sangue.

Tutte le cellule del sangue sono prodotte dal midollo osseo, un tessuto spugnoso che si trova all'interno delle ossa piatte. Il midollo osseo produce le cellule staminali, dei "precursori" che hanno la capacità di dare origine, attraverso un processo di maturazione e differenziazione, a tre importanti tipi di cellule del sangue:

  • globuli rossi, che trasportano l'ossigeno in tutto il corpo
  • globuli bianchi che aiutano a combattere le infezioni
  • piastrine che contribuiscono alla coagulazione del sangue

In condizioni normali, le cellule ancora immature non vengono rilasciate nel sangue. Nella leucemia, invece, il tumore inizia proprio dal midollo osseo che comincia a immettere nel sangue un gran numero di globuli bianchi, non ancora maturi, chiamati blasti.
In questo modo l'intero ciclo di crescita, mantenimento e distruzione delle cellule, un processo altamente preciso ed efficiente, è alterato e all'aumentare del numero dei blasti immaturi corrisponde una diminuzione dei globuli rossi e delle piastrine. Ciò causa anemia, perché il numero di globuli rossi che trasportano l’ossigeno a tutto il corpo non è più sufficiente; un aumento del rischio di sanguinamento a causa della diminuzione delle piastrine; una maggiore vulnerabilità alle infezioni poiché i blasti sono meno efficaci dei globuli bianchi nel combattere batteri e virus.

La malattia, inoltre, può causare stanchezza, sensazione di svenimento, febbre a 38°C o più, sudorazioni notturne, pallore, affanno, infezioni ripetute in un breve lasso di tempo, sanguinamento insolito e frequente dalle gengive o dal naso, dolori articolari e alle ossa, facilità alla formazione di lividi, ingrossamento dei linfonodi, inspiegabile perdita di peso.

La leucemia si può sviluppare rapidamente (leucemia acuta) o lentamente (leucemia cronica). Gli adulti possono essere colpiti da entrambi i tipi mentre i bambini sono più spesso soggetti al tipo acuto.

Molti tipi di leucemia possono essere curati, altri possono essere controllati. Le cure possono includere chemioterapia, radioterapia e trapianto di cellule staminali. Una volta completato il ciclo terapeutico, anche se i disturbi (sintomi) scompaiono, potrebbe essere necessario ripeterlo per evitare ricadute.

Anche se qualcuno o addirittura tutti i disturbi (sintomi) sopra citati sono presenti, non è detto che siano causati dalla leucemia. Tuttavia, è consigliabile consultare il medico di famiglia al più presto per accertare (diagnosticare) e curare la causa che li determina o per escludere, tramite esami specifici, la presenza di una leucemia. Nel caso in cui il medico sospetti una leucemia, potrà indirizzare la persona da uno specialista per ulteriori accertamenti.

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